Autumn in Riga, Latvia

In the autumn of 2019, I spent an extended weekend in Latvia, one of Sweden’s neighbors across the Baltic Sea. However, when I grew up during the Cold War, we regarded Latvia as “beyond the event horizon”, one of many nearby countries enslaved by communist tyrants and off-limits to people from democratic Europe.

When I walked through Riga’s central park, I spotted memorial stones — listing a name, a date, a profession — at the exact locations where civilian Latvians in early 1991 had been killed by Soviet soldiers that the Kremlin had dispatched to reassert its rule. Next to the the city’s grocery market, I encountered a museum dedicated to the sufferings in the Riga Jewish ghetto during the Nazi occupation.

In many places in Europe, such memorials and museums are a part of everyday life. Here in Sweden, they are not. Is Sweden therefore an abnormal European country? Probably. Our ability to dodge out of the way of 20th-century tyrants spared us much misery, but it also made us partially incapable of sensing the price of liberty and the horrors coming from losing it.

Expert Nova’s Fundamental Precepts

When you buy a car, you look for a model whose performance suits your needs. The generic car, equally good at all tasks, doesn’t exist. This observation also applies to RPG rules: their designer has, hopefully, a clear notion for what purposes his game is intended.

So, when I start working on a new set of RPG rules, I first visualize a key issue: “What do the adventurers do here?” In other words, what kinds of story/movie/TV-series do you wish to emulate? Your decision takes you to the next question: “What important features does your choice require?” (Dogfighting spacecraft? Sneaky espionage gadgets? Clever heists?) Hence, you must establish a set of precepts to serve as the foundation of your project.

My favorite example is West End Games’s Star Wars D6 from 1987, designed by Greg Costikyan. When I read that game for the first time 33 years ago, it was like seeing an intricate piece of machinery put together by a master craftsman. Greg knew exactly what the Star Wars setting required and he designed the game accordingly, scoring a Gold+ medal for his efforts.

One year ago, I decided (at the spur of a moment) to write Expert Nova. From hour one, I knew for what types of campaigns its rules were intended. My intentions are summarized in the following precepts (central ideas are underlined):

  1. Milieu: Expert Nova is intended for action and adventures in contemporary settings (circa 1880-2050) with technological underpinnings, that is, near-future science fiction, steampunk, dieselpunk, solarpunk, spy thrillers, pulp adventures, alternate history, etc. I also apply two Classical maxims to the game: pántōn chrēmáton ánthrōpon métron eínai* (“man is the measure of all things”, Protagoras) and homo homini lupus est** (“man is man’s wolf”, Plautus), that is, Expert Nova deals with our species facing the universe while simultaneously presupposing that we are our own worst enemy. Hence, moderate “weird technology” lies within Expert Nova’s scope, whereas horror and supernatural entities don’t.
  2. Mood: The players’ adventurers are supposed to be competent people with agency, free will, and a desire to make sensible decisions. That is, a campaign may introduce powerful NPCs with malicious intentions, but there are always ways of opposing them; a setting may be grim, but the adventurers still get the choice to “do the right thing”. For those reasons, railroading adventures, moral nihilism, and “let’s embrace the darkness” attitudes are out of bounds.
  3. Mindset: Adventurers are supposed to think outside the box when facing challenges. Therefore, I encourage clever schemes, cool stunts, and witty repartee.

A Swedish game designer recently asked me whether he could use my rules for a new game project. When he explained its setting to me. I saw that it lay within Expert Nova’s scope, so I granted him permission. I’m looking forward to see what he will accomplish with the Expert Nova “toolbox”.

Expert Nova is available in Swedish and English …
… as paperbacks — link >>>
… as PDFs — link >>> 

* Människan är alltings mått.
** Människan är människans varg.

Expert Nova, English Edition Is Now Live on Lulu!

Expert Nova is my new role-playing game for action and mysteries in settings from the late Victorian era to a near future in which man still is the measure of all things. Put your players to the test in London’s seedy alleys, the trackless jungles of the Amazonas, the catacombs under Paris, or the Templars’ hidden headquarter. It is a translation of the Swedish version that I published last year, though with an extra chapter explaining campaign design according to our distinctive Swedish RPG lore.

Expert Nova is a 6″x9″ book of 64 pages. €25 at Lulu.

  • Flexible rules that favour playability and encourage clever schemes and social interaction.
  • Speedy character generation that produces hardy and versatile adventurers.
  • Action is skill-based: roll 1D20 as low as possible.
  • Adjust the grittiness and lethality of your adventures by applying optional rules.
  • Campaign design guidelines with a 1950s Australian science fiction setting as a hands-on example.

Looking Back at my 60 Years

Four weeks ago, I turned 60. When I celebrated my anniversary with my family, I made an upbeat speech that reflected on some tremendous changes of the world that I have witnessed: the Apollo 11 moon landing in 1969, the end of communist tyranny in Europe in 1989, the opening and transformation of Asia in the 00’s. When I turned 20 in 1979, I couldn’t have imagined the world of today – it has become an incredibly better place.
I kept my speech short, so I did not address the reflections below, but I think they are as apt, though at the individual level.

When I was 19 years old in 1978, I decided reject what others expected of me. Instead, I chose to pursue the academic subjects that my heart prescribed, even though they included obscure languages (Hebrew, Aramaic) and studying a semester abroad in the troubled Middle East. That decision transformed me by opening up unexpected great vistas. My memories of a numinous afternoon at Lake Galilee, a chill and misty morning in the Golan Heights and a vivid sunrise over the Moab desert as seen from the Masada summit remain sharp 35 years later.

Then, I decided to leave the university despite the offer of a place in graduate school, and instead get to work. No regrets there, because even though I have no formal profession, I have had a mostly rewarding professional life.

In the 1980s, the American author and rabbi Chaim Potok taught me the word entheos: the inner passion for a subject that makes you push on ardently to achieve mastery. Yes, I have let entheos guide me through life; yes, I know that I made the right decision for myself and for others during that decisive solitary bike ride – sanningens ögonblick – next to the sea in August 1978. That way I many years later found a spouse and we got three wonderful children who now are on the verge of adulthood. That way I also found many other unexpected boons, but since they deal with the fortunes of others, those stories are not mine to tell.

Since May 1977, the role-playing games have always been there: my persistent creating and developing magical worlds that others enter for adventures of the mind. Many, many times my heart has been touched by adults telling me what joy and strength they derived from my creations when they were teenagers. I never predicted that during my years as a full-time professional game designer in the 1980s, but apparently the entheos that I poured into my work reached out to and nourished many other minds.

This insight warms and strengthens me here at the gate to my seventh decade. The world may be like a narrow bridge, but I am not afraid – Vis mecum – and I am walking ahead along my chosen path with an intrepid and determined spirit.

A small clarification: I am not retired. I will keep on writing games and stories as long as my mind is sufficiently sharp. Lots of people want it and I love doing it.

“Thriller” Published at DriveThruRPG

The facsimile edition of my old-school Swedish espionage/gumshoe/parallel worlds RPG Thriller is now also available as a PDF download at DriveThruRPG.

The download costs 80 SEK, that is, about €8. It consists of reproductions of the original typewritten 62 pages from 1983-84, without illustrations or graphic design, plus an explanatory foreword. A more old-school product than that is hardly possible.

Go to Thriller’s DriveThruRPG page by clicking on the picture or on this link >>>

If you want the printed version of Thriller, it is sold at Amazon — link >>>


“Thriller”: Jag publicerar mitt första rollspel

Summary in English: An facsimile edition of my first Swedish RPG, called Thriller, is now available at Amazon.

Jag har publicerat, Thriller, mitt första rollspel på Amazon: köp spelet här — länk >>>

Thriller är ett actioninriktat agent/deckar/äventyrar-rollspel och det första spel som jag konstruerade själv. Under sommarlovet 1983 arbetade jag som ensam nattvakt på en fabrik i min hemstad Göteborg. Nätterna var sega och trista, så jag tog en skrivmaskin till vaktkuren och skrev Thriller under händelselösa timmar mellan patrullrundorna. Chefen godtog detta, eftersom skrivandet höll mig vaken.

Thrillers setting bygger på agentseriernas värld med hjältar som åker till exotiska platser för att rädda världen från exempelvis maktgalna diktatorer eller internationella brottslingar. Inspirationen kom från dåtida teveserier och serietidningar.

Under 1984 mekade jag vidare med Thriller samtidigt som jag slutförde mina universitetsstudier och skrev Traveller-artiklar åt Journal of Travellers’ Aid Society. Under det året expanderade jag Thriller med Äventyrens värld, en science-fiction-setting där äventyrarna utforskar Jordens parallella tidslinjer; alternativa världshistorier har ju alltid roat mig. Settingen beskrivs på bokens elva avslutande sidor.

Thriller är självklart oldschool – spelet skrevs ju under den epoken – med en BRP-regelmotor baserad på 1T20. Den här boken är en faksimilutgåva av originalmanuset som skrevs på mekaniska skrivmaskiner; sidorna innehåller därför bara skrivmaskinstext utan typografiska krusiduller eller illustrationer.

Partisan: tre planerade settings

Summary in English: My reflections on the alt-history occupations of the legendary and unpublished Swedish RPG Partisan.

I våras fick jag den enda kända utskriften av rollspelet Partisan i mina händer. Spelet var tänkt att få flera settings. Nu har jag skrivit några öppna poster på min Patreon-sida, där jag funderar över egenheterna hos tre settingar och deras potential för spännande motståndskampanjer i ett ockuperat Sverige, dels ur ett dåtida perspektiv och dels ur dagens.

Det är bara att klicka på länkarna nedan.

Länk till Stormakt Brun, Tredje Riket >>>

Länk till Stormakt Röd, Sovjetunionen 1980-tal >>>

Länk till Stormakt Blå, ett skurkaktigt USA 1980-tal >>>

US Army, Tyskland 1982


The Apollo Semicentennial

Fifty years ago, the Apollo project sent 27 astronauts to the Moon. I was a child and followed their live broadcasts on TV together with my father, an aerospace engineer in the then-nascent European space program. The Lunar exploration lasted for four years and eleven launches, after which the United States retrenched to a more modest space program. Hopefully, I will see astronauts on the Moon again some day, perhaps in the company of curious and eager grandchildren.

Partisan: Röd gryning över Sverige

Summary in English: This blog post deals with the unearthing of the lost unpublished Swedish role-playing game Partisan, which deals with Sweden under a fictional foreign occupation.

För någon månad sedan fick jag den enda existerande manuskopian — åtminstone så vitt jag vet — av det sägenomspunna opublicerade rollspelet Partisan (läs mer om fyndet här — länk >>> ).

När jag var ung under Kalla kriget var Första Maj den dag som diverse vänstergrupper gick ut på min hemstad Göteborgs gator för att hylla Lenin och kräva proletariatets diktatur. Därför skriver jag idag lite om Partisans kallakrigssetting med en sovjetisk ockupation av Sverige i samband med ett tredje världskrig i Europa.

Sverige under Kalla kriget: ett folk i vapen

Under Kalla kriget hade Sverige ett toppmodernt flygvapen i världsklass och en stor men omodern armé. Nittio procent av männen, och en avsevärd del av kvinnorna, genomgick militär utbildning så nästan vem som helst kunde skjuta kulspruta eller pansarskott. Följande officiella ställningstagande är hämtat ur broschyren Om kriget kommer (länk >>> ), som fanns med som en bilaga i samtliga telefonkataloger under Kalla kriget. Det byggde på landets erfarenheter från Beredskapstiden 1940-45.

“Det totala kriget måste mötas med ett totalt försvar. Vi måste försvara oss vilka angrepp och påfrestningar vi än utsätts för. Det gäller vår frihet och vårt oberoende, vår existens som en självständig nation.

Sverige vill försvara sig, kan försvara sig, och skall försvara sig! Motstånd skall göras ständigt och i alla lägen. Det är på Dig det beror — Din insats, Din beslutsamhet, Din vilja att överleva.

Vi ger aldrig upp! Varje meddelande att motståndet skall uppges är falskt!”

Sovjet som ockupationsmakt

Sovjetsoldater i krigets Afghanistan. Okänd fotograf.

För att lära något om Sovjetunionen som krigförande ockupant skådar vi mot Afghanistan. Där höll Kreml 1979-88 en “socialistisk” lydregim under armarna med manskap och pengar. Röda arméns fruktlösa metod att jaga gerillagrupper med konventionell mekaniserad krigföring, vållade oerhört lidande hos civilbefolkningen på grund av urskiljningslöst bruk av artilleri och attackflyg.

En sovjetisk ockupation av Sverige samtidigt som tiotusentals av våra soldater bedriver fria kriget (länk >>> ) i skogarna skulle antagligen ha blivit lika brutal. Kreml skulle snabbt ha installerat en marionettregim i Stockholm, ty så gjorde Stalin i samband med finska vinterkriget och i Polen 1945, och så gjorde hans efterträdare i Ungern 1956, Tjeckoslovakien 1968 och Afghanistan 1979. Villiga quislingar hade säkert hittats inom det sovjetlojala Arbetarpartiet Kommunisterna .


Vårt land är vidsträckt och oländigt. Under ett pågående tredje världskrig i Västeuropa blir därför Sverige en svårkontrollerad erövring, ty Kreml kan inte avsätta de hundratusentals man som krävs för att hålla hela riket pacificerat. Storstadsområdena söder om Dalälven och strategiskt viktiga punkter som flygbaserna vid Frösön och Kallax är hårt kontrollerade, men mycket av det skogklädda inlandet kan som bäst patrulleras av andrarangens infanteriförband, vars soldater ofta lider av de sovjetiska åkommorna superi och korruption.

Svensk partisan i uniform m/59. Okänd fotograf.

På landsbygden finns sålunda denna kampanjmiljös särskilda potential: svenska plutoner och kompanier bedriver fria kriget genom att organisera motstånd, spionera på fienden, ta itu med quislingar, och upprätta förbindelser med den svenska exilregeringen i Storbritannien (jo, dåförtiden fanns ordentliga planer för en sådan). Under 1980-talet finns det många gamlingar som minns hur saker och ting fungerade 1940-45 och deras erfarenheter kommer väl till pass.

Det svenska försvarets decentraliserade mobiliseringsorganisation gör att skjutvapen och ammunition knappast blir bristvaror. Däremot blir mat och sjukvård bekymmer, ty livsmedel är strikt ransonerade, läkemedel likaså. Visst finns det gott om vilt och fisk i skogarna, men partisaner behöver en allsidig kost.

Det NATO främst vill få från svenska partisaner är militära underrättelser: Sverige tjänar ju som framskjutet basområde för sovjetiska flygvapnet VVS, vars bomb- och attackplan angriper de amerikanska konvojer som fraktar förstärkningar till Frankrike och Storbritannien, och sovjetiska luftförsvaret Vojska PVO, vars robotar och jaktplan ska hindra NATO:s bombplan att nå moderlandet. Sådana underrättelser förmedlas enklast via radio, så telekrigföring blir en väsentlig partisanverksamhet, medan ockupanterna avrättar folk som innehar otillåtna radiosändare. En del brittiska och amerikanska agenter smugglas in i Sverige för att delta i denna verksamhet.

Hemliga armén i Sverige

Läs mer om hur den svenska staten under Kalla kriget i detalj förberedde underjordisk motståndskamp mot en sovjetisk ockupation i den här DN-artikeln från 1998 — länk >>>

Alla krig tar slut

Hur länge ett tredje världskrig av detta slag skulle kunna rasa är svårt att bedöma, men efter ett par år tar det antagligen slut. Tre möjliga slut:
1. Sovjetunionens nederlag leder till Sveriges befrielse.
2. Sovjetunionens seger leder till ett realsocialistiskt Sverige inlemmat i Warszawapakten. I ett sådant sammanhang kan partisankampen fortsätta några år till.
3. Ett kärnvapenkrig vållar civilisationens sammanbrott. Här övergår Partisan till Wastelands.

Partisan: portugisiska lärdomar

Summary in English: This blog post deals with the unearthing of the lost unpublished Swedish role-playing game Partisan, which deals with Sweden under a fictional foreign occupation.

För några veckor sedan fick jag den enda existerande manuskopian — åtminstone så vitt jag vet — av det sägenomspunna opublicerade rollspelet Partisan (läs mer om fyndet här — länk >>> ). Nyheten väckte extremt intresse bland svenska gamers: min blogg fick plötsligt tio gånger fler besökare än normalt. Då visade det sig också att Fria Ligan redan för några år sedan hade registrerat varumärket “Partisan” för spel och leksaker, vilket i sin tur gör att mitt urmanus, oavsett omständigheterna i övrigt, inte kan ges ut.

Hursomhelst, när jag granskar de texter jag skrev för trettio år sedan, konstaterar jag att FV för mina färdigheter Världsbyggare och Regelsnickrare är högre idag, konstigt vore det annars. Bland annat har mina vistelser i Indien och Afghanistan ändrat mitt sätt att se på hur krig och ockupation påverkar samhällen på djupet. Min sedan tjugo år bortgångne indiske svärfar deltog i kampen mot det brittiska kolonialväldet på 1940-talet och han hade mycket att förtälja. För tio år sedan levde jag i Kabul i ett land som förötts av inbördeskrig, ockupation och förtryck sedan 1970-talet.

Dessa erfarenheter har lärt mig mycket om hur vardagslivet rullar på som vanligt mitt i allt allt tumult: barn går i skolan, bagaren säljer sitt bröd, medan moskéer och kyrkor kallar de trogna till bön såsom de gjort i över tusen år.

Tyrannen Mao Zedong slog en gång fast att gerillan rör sig mitt i det vanliga folket som fisken i vattnet. I min omtolkning: ockupanten må vara nog så hård och nitisk, men vardagslivets “bakgrundsbrus” stör många gånger ut de små företeelser han spanar efter.

Ett illustrativt exempel: Filmklippet ovan handlar om den oblodiga portugisiska nejlikerevolutionen 1974, vilken jag som femtonåring följde via svensk TV. Movimento das Forças Armadas, en grupp demokratiskt sinnade löjtnanter och kaptener, störtade  den högerdiktatur som styrt sedan 1932. De planerade sin kupp skymda av rutinmässiga militärsysslor, så säkerhetspolisen urskiljde inte vad som var på gång inuti den krigsmakt som så länge varit regimen trogen.

Om jag skulle göra Partisan idag, skulle jag lägga ut texten ordentligt om just detta: hur underjordens folk gömmer sig mitt i överjordens vardag.